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Cuidando a su Hijo


Gabriel Pilonieta-Blanco

Victoria Kelly Directora de la División de Servicios a las Familias del Departamento de los Niños y sus Familias.




A menudo surge la pregunta sobre como proteger a los hijos de las madres indocumentadas.

Conocer el caso de Carlitos, el hijo de la guatemalteca Encarnación Bail Romero en el estado de Missouri, quien fue adoptado por una pareja mientras ella estaba en la cárcel, nos puso a pensar seriamente. Encarnación fue enviada a la cárcel después de una redada del ICE en una planta de procesamiento de pollos en la que trabajaba en el 2007. Fue acusada de robo de identidad agravada y sentenciada a dos años de cárcel cuando su hijo Carlos tenía 7 meses y nunca volvió a verlo. Abundan las particularidades en esta la adopción, por ejemplo el juez Daniel Jones aprobó los papeles de adopción en base a que la madre no estaba cuidando al hijo (estaba en la cárcel) sin que mediara en ningún momento la aprobación de la madre para tal procedimiento.
De acuerdo a un informe del Centro de Investigación Aplicada “Familias Destrozadas”, para el verano de 2011, un estimado de 5.100 niños en 22 estados estaba en cuidado temporal luego de que sus padres fueran bien detenidos o deportados. Los abogados de inmigración y los defensores del bienestar de los niños dicen que un número pequeño pero preocupante de niños, como Carlos, fueron dados en adopción a familias norteamericanas luego de que sus padres biológicos fueran despojados de sus derechos paternales.
En Delaware corren rumores sobre este tema que han preocupado a muchas personas en la comunidad, por lo cual El Tiempo Hispano conversó con Victoria Kelly Directora de la División de Servicios a las Familias del Departamento de los Niños y sus Familias.
La señora Kelly tiene sólo 6 meses en el cargo, pero cuenta con una experiencia de más de 30 años trabajando con niños en el sector público y privado.
Kelly explicó parte del proceso que la División lleva a cabo en caso de que se detecte abuso contra un niño. En primer lugar la División tiene una línea abierta las 24 horas para recibir reportes sobre abuso infantil de todo el estado. Al recibir un reporte se evalúa y en el caso de que el reporte sea aceptado, porque no todos lo son, y si se cumple los estándares legales, se procede con una investigación y al final de ella se puede decidir si está legalmente sustentada o no.
El segundo paso es el servicio de tratamiento y consejería para los padres. Durante este período el niño permanece en su hogar y la idea es brindarles apoyo y conectarlos con los servicios del Departamento.
“Muchas veces la gente piensa que sólo hacemos las investigaciones para sacar a los niños de sus hogares, cuando la verdad es que hacemos todo lo posible para que los niños permanezcan con sus familias y para darles el apoyo que necesitan para estar seguros en sus casas”,  agrega la Directora.
Si esto no puede hacerse de manera segura, entonces se envía al niño a cuidado temporal (foster care) que es provisto tanto por la agencia como por proveedores privados contratados por la agencia. El objetivo cuando un niño va a un hogar de cuidado temporal es la reunificación, trabajando con la familia para que el niño pueda volver a su hogar tan pronto sea posible y esté seguro. “El 80 por ciento de los niños en cuidado temporal vuelven a casa en menos de dos años,” dice Kelly.
Aquellos que no pueden volver seguros a sus casas van al programa de adopción, pero todos los procesos de cuidado temporal y adopción no los hace la División de manera independiente sino a través de la corte de familia que dirige cada uno de esos pasos.
 “Mucha gente piensa que nosotros tomamos a los niños y tomamos todas la decisiones, pero no es así”, aclara Kelly. “Cuando hay situaciones de violencia entre los padres, lo primero que hacemos es remitirlos a los servicios de violencia doméstica buscando que resuelvan sus diferencias en el caso, y podría no haber ninguna investigación. Pero en el caso de que la pelea sea muy seria y el niño este resentido o pudo haber sido herido, se inicia la investigación”.
Esta investigación implica la conversación con ambos padres y el hijo, si tiene la edad suficiente para hablar sobre el incidente, y también con las llamadas “personas colaterales” (como por ejemplo el pediatra y otros profesionales que conozcan la familia) para determinar cómo está el niño.
¿Que sucede con el caso de las familias que no hablan inglés?
Tenemos algún personal bilingüe que, en caso de estar disponible en un momento de crisis, asisten al investigador. También los servicios de violencia doméstica tienen personal bilingüe las 24 horas al día, pero la división contrata los servicios de interpretación a través de otra agencia.
¿Cuándo le quitan al niño a la mamá, en qué situaciones?
En el caso de una pelea con violencia en que, por ejemplo, la madre esté cargando al niño y sea golpeada por el compañero, o al revés. Lo que se busca en primer lugar es la seguridad del niño, sin embargo nuestra primera preferencia es siempre mantener al niño con su madre. Hay situaciones en que la mujer tiene miedo de llamar a la policía sobre todo si es indocumentada y puede estar en una situación de riesgo, ella y su bebe. Cada situación es diferente y debe ser muy grave para que el niño sea alejado de su madre. “Insisto, nuestra prioridad es la seguridad del niño, y en cualquier, caso el procedimiento es llamar a la línea de atención de 24 horas de la corte, y bajo las circunstancias el juez, y sólo él, decide como se debe proceder”.
 “Por ley federal debemos cumplir un procedimiento estándar llamado ‘esfuerzo razonable para evitar que los niños ingresen al sistema de cuidado temporal ‘foster care’ y sólo después de esto,  el juez da el permiso legal para remover el niño de su hogar”.
Según la experiencia de personas que han trabajado por años con las familias hispanas de Delaware, los servicios de interpretación dejan mucho que desear. Pareciera que fueran hechas por un traductor electrónico puesto que el sentido se pierde por completo.
El desconocimiento del inglés por parte de las familias y la falta de servicios de interpretación de calidad, hacen la situación difícil a la hora de entender el proceso legal de custodia de un menor. Al cuestionar sobre esto, Kelly dijo que al ser un servicio contratado, el dar un buen servicio en verdad está en manos de la agencia profesional que ha ganado el contrato. Pero no pudo facilitarnos los nombres de esas compañías para verificar qué procedimientos llevan a cabo para revisar las credenciales del personal que contratan para brindar este servicio.
 “Sin embargo, de acuerdo a mi experiencia, tener los intérpretes es sólo una parte de la ecuación, ya que hay mucha diversidad en el mundo hispano, muchas diferencias culturales que ponen las cosas mas difíciles”, asegura Kelly, “lo importante en realidad es qué se debe hacer antes de que una situación se presente”.
 “Ante todo, tener un plan de seguridad”, explica Kelly, “familia, amigos que le puedan dar apoyo y le puedan ayudar en un momento dado. Esto es importante para nosotros”, continua, “porque la madre no está sola”.
 “En muchos casos es el hombre el que trabaja y tiene relaciones sociales, mientras que la mujer esta muy limitada y a veces desamparada. Por eso es importante que esté preparada, que tenga un plan de seguridad”.
En todo caso luego de que se inicia un procedimiento en que el niño o bien va a cuidado temporal o se queda con uno de los padres, en un plazo máximo de 10 días deben ir a la corte a una audiencia preliminar, y los padres (cada uno) tiene el derecho de que la corte les asigne un abogado si no pueden pagar uno y un intérprete en caso de que lo necesiten “Y esto es importante porque es en Delaware, en otros estados no”. Hasta hace pocos años los padres no tenían ninguna representación legal. En esta audiencia el juez toma la decisión, o bien de devolver el niño a sus padres o mantener la custodia temporal mientras que el padre o la madre según sea el caso, puede pedirles que tomen algunas medidas. 30 días más tarde tiene lugar la audiencia de adjudicación en  la que se escuchan todos los planteamientos de los dos lados. En este punto el Juez decide las medidas futuras que debe tomar la División de Servicios a la Familia.
Luego, en Delaware, cada 3 meses el juez evalúa el progreso y hace un seguimiento del caso para tomar una decisión final sobre la custodia.
 “El proceso es muy intimidante y nunca está de mas tener ayuda, y no tiene nada que ver si tienen papeles o no, si no de cuál es el mejor interés del niño”, asegura Kelly.
Además comentó que pareciera haber actualmente una tendencia de los jueces a darle la custodia al padre en lugar de a la madre, como se hacía tradicionalmente, “una suerte de compensación histórica.”
Finalmente le gustaría aclarar que los servicios para las familias históricamente fueron creados para ser un servicio de protección infantil y “este año estamos tratando de ir en una dirección diferente, sin olvidar el mandato legal. El término técnico es ‘respuesta diferencial’ (differential response), lo cual quiere decir que estamos tratando de crear vías alternativas para dar una atención más integral a las familias, incluyendo los aspectos sociales. Nuestro objetivo es mantener las familias intactas de una manera segura; cada niño adoptado es una falla para nosotros”.

Siempre ayuda para resolver una crisis, y como el tema es tan extenso, en el futuro publicaremos otros artículos sobre este tema.




Taking care of your Child

The question on how to protect the children of undocumented mothers frequently comes up.

Learning about Carlitos’ case, son of the Guatemalan Encarnación Bail Romero in Missouri, who was adopted by a couple while she was in jail, made us seriously think about it.
Encarnación was put in jail after a raid was carried out by the ICE in a chicken processing plant where she worked in 2007. She was charged with aggravated identity theft and sentenced to two years in prison when her son Carlos was 7 months and she never got to see him again.
The peculiarities of this case are more than a few, like for instance, Judge Daniel Jones approved the adoption papers based on the fact that the mother was not taking care of the child (she was in jail) without the mother’s approval for such a procedure.
According to a report from the Applied Research Center, "Shattered Families," as of the summer of 2011 an estimated 5,100 children in 22 states were in foster care after their parents were either detained or deported. Immigration attorneys and children's welfare advocates say a small but troubling number, like Carlos, have been put up for adoption to American families after their birth parents were stripped of their parental rights.
In Delaware, rumors about this situation have many people in the community worried, reason why El Tiempo Hispano had a conversation with Victoria Kelly, Director of the Division of Family Services of Delaware’s Department of Services for Children and Their Families.
Mrs. Kelly has only been in office 6 months, but has an experience of over 30 years working with children in the public and private sector.
Kelly explained part of the process that the Division undertakes if an abuse against a child is detected. First, the Division has a 24-hour helpline to receive reports about child abuse throughout the state. When a report comes in it is evaluated, and if it is accepted, because not all of them are, and if it complies with the legal standards, then an investigation takes place, and by the end of it, it can be determined if it is legally supported or not.
The second step is the treatment and counseling service for the parents. During this period the child remains at home and the idea is to give them support and to connect them with the Department’s services.
“Many times people think we investigate the cases just to take the children away from their homes, when the truth is that we do everything possible for the children to remain with their families and give the children the support needed so that they can be safe at home,” adds the Director. 
When this cannot be done in a safe way, the children are sent to foster care, which is provided by the agency or by private organizations hired by the agency. The objective of sending a child to foster care is to achieve reunification, working with the family so that the child can return home as soon as possible and in a safe way. “80 percent of children in foster care return home in less than two years,” says Kelly.
Those who cannot return home safely are sent to the adoption program, but all of the foster care and adoption processes are not done independently by the Division, but through the family court which is the entity directing each one of these steps.
“Many people think we take the children and that we make all of the decisions, but this is not so,” say Kelly. “When there is violence among the parents, the first thing we do is to refer them to the domestic violence services hoping they can resolve their differences, and an investigation cannot be conducted. But if the fight is serious and the child is suffering or could have been hurt, an investigation is opened.”
This investigation comprises a conversation with both parents and the child, if he/she is old enough to talk about the situation, and also a conversation with “collateral people” (like for instance, the pediatrician or other professionals that know the family) to establish how is the child doing.
What happens with the families that do not speak English?
We have some bilingual personnel that, if available in a crisis, assist the investigator. The domestic violence services also have bilingual personnel 24 hours-a-day, but the Division hired interpretation services through another agency. 
When is a child taken away from the mother, in what situations?
In a case of a violent fight where, for instance, the mother is carrying the child and she gets hit by her partner, or the other way around. What we are looking for in the first place is the child’s safety; however our first priority is always to keep the child with the mother. There are situations where the woman is afraid of calling the police, especially if she is undocumented and could be at risk, she and her baby. Each situation is different, and it has to be very serious for the child to be taken from the mother. “I insist, our priority is the safety of the child, and in any case, the way to proceed is to call the court’s 24-hour helpline, and under the circumstances the judge, and only him, shall decide how to proceed.” 
“By federal law we must comply with a standard procedure called ‘reasonable effort to prevent children coming in foster care’, and only after this, the judge grants legal permission to remove the child from the home.”
According to the experience of people that have been working for years with Hispanic families in Delaware, the interpretation services is not up to expectations. They seem to have been made by an electronic translator because the true meaning is completely lost.
The families not speaking English and the lack of good quality interpretation services makes the situation more difficult when it comes to understanding the legal procedure regarding a minor’s custody. When asked about this, Kelly stated that because this is a contracted service, it is actually in the hands of the professional agency that has won the bid to provide a good quality service. But she couldn’t provide us with the names of these companies to verify what procedures they have in place to verify the credentials of the personnel hired to provide this service. 
“However, according to my experience, having the interpreters is just a part of the equation, given that there is such diversity among Hispanics, many cultural differences that make things harder,” says Kelly, “the really important thing is what must be done before a situation arises.
“Above all, to have a safety plan,” Kelly explains, “family, friends that can support you and that can help in a given moment. This is important for us,” continues, “because the mother is not alone.” 
“In many cases, it is the man who works and has social relations, while the woman is very limited and sometimes helpless. That is why it is so important for her to be prepared, to have a safety plan.”
In any case, after a procedure has begun where the child is either placed in foster care or stays with one of the parents, they should go to court in a maximum period of 10 days for a preliminary hearing, and the parents (each one of them) have the right to have an attorney appointed by the court to them if they cannot afford one, as well as an interpreter if they need one.” “And this is important because it is in Delaware, not in other states.” Up until a few years the parents didn’t have any legal representation. In this hearing the judge makes the decision to either return the child to the parents, or to keep the child in foster care until some measures are taken by the father or the mother, as the case may be. 30 days later the award hearing takes place where all the statements from both sides are heard. At this point the judge decides on future measures the Division of Family Services must take.
Then, in Delaware, every 3 months, the judge assesses the progress and makes a follow up on the case to make a final decision on custody.
“The process is very intimidating and it doesn’t hurt to have help, and it has nothing to do with them having legal status or not, but what works in the best interest of the child,” assures Kelly.
She also commented that it seemed to be at present a tendency of the judges to grant custody to the father instead of the mother, as was customary, “some sort of historic compensation.” 
Finally she would like to make clear that the family services were historically created to be a child protection service and “this year we are trying to go in a different direction, without disregarding the legal mandate. The legal term is ‘differential response’, which means that we are trying to create alternative pathways to provide a more comprehensive attention to families, including the social aspects. Our objective is to maintain the families safely intact; each adopted child is a failure for us.”

It is always helpful to resolve a crisis, and because this issue is so extensive, we will publish in the future other articles on the subject.

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